Foto: © An Nelissen
,,De markt voor IDTV is zeer prematuur

Zappware zoekt het in IDTV

Veel van de technologie achter IDTV wordt ontwikkeld in Hasselt. Zappware maakt er software en content om televisieprogramma's van een interactief laagje te voorzien.

HET adres waar Zappware zijn hoofdkwartier gevestigd heeft, had niet beter gekozen kunnen zijn. Vanuit de Via Media in Hasselt levert het bedrijf alle mogelijke tools om interactieve, digitale televisie te maken. Ook de keuze van de vestigingsplaats blijkt geen toeval te zijn.

,,Ik kende medestichter Koen Swings al van bij Specs, een dochteronderneming van Philips Hasselt", zegt managing director Jan Stinissen. ,,Eind jaren negentig waren we daar al bezig met digitale televisie. We ontwikkelden er software, maar ook prototypes van hardware als set-top-boxen en PVR's, personal video recorders ."

Rond 2001 besluiten Swings en Stinissen om Philips te verlaten en samen Zappware op te richten. ,,We hebben toen een businessplan opgesteld en daar investeerders voor gevonden", zegt Stinissen. ,,Van in het begin hebben we duidelijk gemikt op interactieve, digitale televisie. We hebben dan de belangrijkste spelers gecontacteerd om te kijken of we iets konden doen voor hen en voor Telenet mochten we vrijwel meteen aan de slag."

Zappware begint dan samen met Telenet aan de voorbereidingen voor Vlaanderen Interactief, een proefproject uit 2004 waarbij zo'n 300 gezinnen IDTV konden testen. ,,Al de software uit dat project werd door ons gemaakt", zegt Swings. ,,Dat was natuurlijk gebaseerd op expertise die we bij Philips hadden opgebouwd."

Nu, twee jaar later, zijn de banden met Telenet nog altijd erg nauw. Ook voor het definitieve IDTV-platform van de Mechelse operator leverde Zappware bijna alle programmatuur. De elektronische programmagids, de emailapplicatie (die binnenkort actief wordt), de video on demand -diensten, ze werden allemaal in Hasselt geprogrammeerd. Toch probeert het bedrijf meer te doen dan enkel techniek te leveren.

,,Voor alle aspecten van IDTV hebben kennis en middelen in huis", zegt Swings. ,,Zowel voor de infrastructuur als de creatieve content als de middelen om die content aan te maken. Dat gaat van zeer technisch tot zeer creatief. We kunnen perfect een zender helpen om zijn zendstraat ( alle technische middelen om uit te zenden, red. ) te installeren maar we hebben ook alles in huis om inhoud te maken, technisch en artistiek."

Die inhoud catalogeert Zappware in verschillende categorieën. ,,Je hebt bijvoorbeeld de programmaformats", legt Swings uit. ,,Dat is het interactief maken van een bepaald programma. Je kan bijvoorbeeld stemmen en aan polls meedoen terwijl het programma loopt, maar je zou bijvoorbeeld ook kunnen meespelen met een kwis als Een tegen Honderd . De vragen die Koen Wauters aan de kandidaten stelt, kunnen dan ook door de kijkers opgelost worden, die zitten als het ware mee in de studio. En net als de kandidaten heeft de kijker ook een bepaald aantal seconden om op de juiste knop te duwen. Technisch is dat allemaal behoorlijk complex om te realiseren."

Een ander format noemt men bij Zappware Enhanced TV . ,,Voor Peking Express bijvoorbeeld hebben we een format ontwikkeld waarbij je tijdens de uitzending uitleg krijgt over de route, de bezienswaardigheden of meer informatie over de verschillende kandidaten. Het programma zelf kan je dan in een venster blijven volgen. Er is ook een interactieve quiz waarbij de kijkers, net als de kandidaten, medaillons moet verzamelen. Die quiz loopt over het hele programma dus je moet ook na de reclame blijven kijken als je wil meespelen. Zo wordt IDTV een goede manier om de kijker vast te houden over de verschillende reclameblokken."

Swings benadrukt dat Zappware voor elke opdracht zowel content als een goed zakenmodel probeert te ontwikkelen. ,,We proberen de omroepen of programmamakers zoveel mogelijk kansen te geven om inkomsten te halen uit het interactieve gedeelte, bijvoorbeeld door product placement , quizzen of sponsoring. Maar je mag daar natuurlijk ook niet in overdrijven, de kijker moet wel het gevoel blijven hebben dat hij televisie aan het kijken is."

Wat de inkomsten van Zappware zelf betreft, heeft Jan Stinissen alle vertrouwen in de toekomst. In de IDTV-sector is het bedrijf naar eigen zeggen de grootste speler in België. Het heeft 23 werknemers in dienst en draaide vorig jaar een omzet van 1,8 miljoen euro. ,,IDTV is een langetermijnverhaal, de markt is nog zeer prematuur. Je moet omroepen, programmamakers en kijkers tijd geven om met het nieuwe medium om te gaan. Ik zie nog veel evolutie op dit gebied, we blijven dus innoveren. Zo gauw de markt ontwikkeld is, zullen we ons moeten onderscheiden van anderen om onze voorsprong vast te houden."