• Kuri, de huisrobot van Mayfield Robotics.

Robots en pratende ijskasten op CES-beurs in Las Vegas

De CES-beurs in Las Vegas opent pas donderdagavond (onze tijd) officieel zijn deuren, maar het mediakorps heeft er inmiddels al twee dagen van persconferentie en informatiesessies op zitten. Wat komt daaruit tevoorschijn? Artificiële intelligentie in je ijskast en je auto, robots in je huiskamer en laptops die licht en krachtig zijn en ook nog een forse batterij hebben.

Van de eerste mediadag, dinsdag, onthielden we vooral de bizarre lancering van de FF91, het zichzelf besturende luxevehikel van Faraday Future. Of dat bedrijf tegen het einde van dit jaar bestaat – laat staan of het ooit een werkende auto kan afleveren – is hoogst onzeker. Tijdens de voorstelling weigerde de FF91 zichzelf te parkeren. Kinderziekten? Bij een auto die je de autowegen en de stadskernen in wilt sturen, kunnen die er maar beter al héél lang uit zijn. De grote belangstelling voor Faraday Future in Las Vegas is dus eigenlijk een beetje ramptoerisme.

Op dag twee van CES waren kleppers als Samsung, LG en Sony aan zet. Op de persconferentie van Samsung waren ook heel wat ramptoeristen opgedaagd. Ze wilden vooral horen, hoe Samsung zich probeert te herpakken na het fiasco met de in brand vliegende Galaxy Note 7 smartphones (die eerst van de markt waren gehaald, dan terug gelanceerd in ‘herstelde’ vorm, en vervolgens weer teruggetrokken). Maar Samsung maakte een heel korte, vage statement over de Note 7 (dat er weldra een rapport over komt) en praatte dan een uur lang over ijskasten, tv’s en laptops. Die maakt het namelijk ook – en een nieuwe smartphone, met name de Galaxy S8, heeft het bedrijf nog niet klaar.

Samsung en LG zongen allebei de lof van hun eigen tv-technologie. Bij Samsung is dat QLED, waarbij de Q voor ‘quantum dot’ staat. Het gaat om LED-schermen die helderder zijn en kleuren beter weergeven. Bij LG houden ze vol dat hun OLED technologie voor het beste beeld zorgt. En LG krijgt daarin nu de steun van Sony, dat voor het eerst een Ultra HD OLED televisie lanceert. Een nogal bijzonder toestel trouwens, want het heeft geen luidsprekers: het scherm zelf produceert geluid door te vibreren. OLED maakt in ieder geval de dunste schermen mogelijk – LG demonstreerde een tv van maar een paar millimeter dik.

Robots!

Robots en pratende ijskasten op CES-beurs in Las Vegas
Zien we binnenkort op luchthavens deze Airbot van LG rondrijden? Foto: AFP

En dan de robots. Dit is het jaar dat de grote elektronicafabrikanten nog snel op de trein springen, die vooral aan het rijden is gebracht door outsider Amazon met zijn (bij ons nog steeds niet verkrijgbare) Echo. De Echo is weliswaar geen echte robot, want hij beweegt niet. Maar wie maalt daarom, als hij er toch in slaagt om de bevelen van zijn meester uit te voeren door, bijvoorbeeld, de lichten aan of uit te zetten, of de nieuwe van Kanye af te spelen?

Een aantal bedrijven tonen hier versies die rondrijden door je huis, zoals Kuri van Mayfield Robotics, of toch minstens wat met hun hoofd bewegen. Dat ziet er leuk uit, maar eigenlijk kunnen ze niet zo veel nuttige taken aan als Alexa, het ‘brein’ van de Echo. En de vraag is nog maar, of ze in alle omstandigheden betrouwbaar blijven werken – dat bleek in het verleden altijd het probleem bij dergelijke huisrobots.

LG is nieuw in deze markt, maar gaat meteen voluit met drie robots: eentje voor thuis, en twee voor heel gespecialiseerd gebruik op luchthavens (om er reizigers te verwelkomen en de vloer schoon te maken). De LG Hub is in wezen een Amazon Echo met ogen. Het robotje kijkt je aan met verschillende uitdrukkingen, maar als je ertegen praat, maakt hij gebruik van de digitale assistent Alexa van Amazon.

Ook de ‘intelligente ijskast’ van LG krijgt er nu, naast zijn beeldscherm met apps, voortaan spraakbesturing bij. Alweer met de hulp van Amazon. Op twee verschillende manieren, zelfs: je kunt via de ijskast een beroep doen op Alexa, en je kunt ontbrekende groenten bestellen bij Amazon (dat in sommige gebieden verse voeding verkoopt).

Alexa overal

Robots en pratende ijskasten op CES-beurs in Las Vegas
De Smart Assistant van Lenovo, geïnspireerd door de Amazon Echo. Foto: Lenovo

Samsung heeft ook een bijna identieke ijskast voorgesteld, maar het zorgt zelf voor de spraakbesturing. Dat kan het bedrijf best aan: het ontwikkelde zelf al een behoorlijke virtuele assistent voor zijn smartphones, en kocht onlangs Viv (het nieuwe bedrijf van de makers van Siri). Maar door zijn wagonnetje aan Amazon vast te haken, maakt LG het zichzelf wel stukken makkelijker.

En LG is lang niet de enige die dat vindt. Lenovo maakte bijvoorbeeld ook zijn versie van de Echo – een vrij exacte kloon dit keer, dezelfde saaie cilindervorm – en voorzien van exact dezelfde Alexa-assistent. We zagen ook nog een smartphone met Alexa, en een set draadloze oortjes. En tv’s van een aantal kleinere merken zoals Westinghouse. En zelfs Samsungs stofzuigrobot kun je aan het werk krijgen via een bevel aan Alexa.

De andere virtuele assistenten, Google Assistant en Microsoft Cortana, werden hier op CES nog amper vermeld. En ook over Siri en HomeKit, Apple’s variant, viel niet veel te vernemen (Apple zelf zakt overigens nooit af naar Las Vegas). Het ziet er dus naar uit dat Alexa de universele virtuele assistent aan het worden is die alle toestellen in huis bedient. Google, Apple en Microsoft hebben heel wat bij te benen. Al is het natuurlijk nog erg vroeg dag – zo is het nog wachten op de eerste Echo-kloon die Nederlands praat.

Slimme auto’s

Robots en pratende ijskasten op CES-beurs in Las Vegas
De Yui-conceptwagen van Toyota Foto: AP

Artificiële Intelligentie staat dus op het punt om onze keukens in te nemen, als we de CES-exposanten mogen geloven. En onze auto’s? Wel, AI is nog niet helemaal klaar om het stuur over te nemen. Maar Toyota toonde woensdag een andere mogelijke toepassing: een auto met een persoonlijkheid. Het ging om een conceptvoertuig, dat dus waarschijnlijk nooit in die vorm de markt bereikt. Maar het idee is dat het intelligente systeem in de auto, Yui genaamd, ‘leert van en groeit met de chauffeur’ (dat soort impressionistische, dromerige taal hoor je dit jaar op CES zeker evenveel als de traditionele opgefokte cyberpraat, en ze zijn allebei precies even weinig informatief).

Laptops

Oh, en was er nog iemand geïnteresseerd in een nieuwe laptop? De Personal Computer speelt al vijf jaar een tweedeplansrol op evenementen als CES, maar het tij is blijkbaar gekeerd. Fabrikanten als Lenovo, Samsung en Asus hadden weinig te vertellen over smartphones (ook wel omdat ze dat opsparen voor het Mobile World Congress in Barcelona eind volgende maand), maar geraakten niet uitgepraat over hoe dun en licht hun nieuwe laptops zijn en – vooral – hoe lang de batterij meegaat.

Dat er zo veel over laptopbatterijen wordt gepraat op CES, is ook wel omdat de nieuwste Macbook Pro van Apple op dat vlak beduidend minder goed scoort dan eerdere modellen. Neem nu de Dell XPS 13 2-in-1, een laptop/tablet hybride die tot 15 uur zou werken op één lading. Hoe dan ook: laptops die flinterdun en licht zijn, een krachtige processor aan boord hebben en toch een hele werkdag (en langer) aan de slag blijven, tien of zelfs vijf jaar geleden hadden we er onze rechterarm voor gegeven. Nu kosten ze soms minder dan een iPhone of Galaxy S7.