Hitte drukt op je denken

Wees niet bang: u bent niet abnormaal als u het gevoel hebt dat u door de hitte trager denkt. Zelfs de bollebozen aan de Harvard-universiteit hebben er last van.

Onderzoekers van de Harvard-universiteit namen studenten 12 dagen lang iedere ochtend denktests af. De ene groep zat op kot in een home zonder airco, de andere had meer geluk. En jawel, de mensen die het hoofd koeler konden houden, dachten ook beter en sneller. Ze hadden kortere reactietijden en werkten preciezer.

Statistisch weegt het onderzoek niet zwaar: het was bij 44 studenten in totaal. Dan kun je de rol van toeval niet uitsluiten, maar toch. Midden in de twaalf dagen zat een hittegolf van vijf dagen. De onderzoekers hadden dus gegevens van voor, tijdens en na de hittegolf.

Tijdens de hittegolf (26 graden gemiddeld, met pieken tot 30,4 graden in de home zonder airco) reageerden de ongekoelde studenten 13 procent trager, en waren ze 13 procent onnauwkeuriger bij het herkennen van kleuren, vergeleken met hun gekoelde lotgenoten (gemiddeld 21 graden). Voor en na scoorden ze gelijk, zo melden de onderzoekers in het vakblad Plos Medicine.

De onderzoekers weten niet waarom hitte op onze hersenen drukt. Misschien omdat het lichaam minder bloed naar de hersenen stuurt terwijl het zichzelf probeert te koelen. Of komt het door minder slaap, of uitdroging? In ieder geval is hun onderzoek niet zonder belang, menen de vorsers, want het aantal hittegolven gaat alleen maar stijgen.