Foto: BELGA

België grijpt naast batterijenfabriek

Het Belgische materialenbedrijf Umicore zal zijn nieuwe batterijenfabriek in Polen bouwen. Het is de eerste fabriek in Europa voor de productie van kathodematerialen voor herlaadbare batterijen.

‘Als Vlaanderen deze investering niet binnenhaalt, moet het zich toch ernstige vragen stellen’, zei econoom Geert Noels toen het Belgische Umicore aankondigde dat het een nieuwe batterijenfabriek in Europa wil bouwen. Economen noemden de beslissing symbolisch voor de industriële toekomst van België en Vlaanderen. Maar ons land heeft de duimen moeten leggen voor Polen. De nieuwe vestiging komt in Nysa. Umicore heeft al voet aan de grond in het land, in Nowa Ruda.

Loon- en energiekosten

Umicore-topman Marc Grynberg had op voorhand al een tipje van de sluier gelicht. In de keuze voor het gastland voor een nieuwe batterijenfabriek waren drie criteria cruciaal: er moest voldoende technisch geschoold personeel beschikbaar zijn, concurrentiële loon- en energiekosten en voldoende hernieuwbare elektriciteit. Vooral die twee laatste criteria leggen de vinger op een tere plek van ons land. Tegenover de buurlanden valt de handicap nog mee, maar tegenover Polen is die kloof in loon- en energiekosten een stuk groter.

‘Nysa ligt in de buurt van Umicore’s Europese klanten en zal toegang geven tot goed opgeleid technisch personeel en koolstofarme elektriciteit’, staat in een persbericht. ‘De eerste fase zal naar verwachting tot 400 banen scheppen. De plaatselijke autoriteiten en Umicore willen een langdurige, voor beide partijen voordelige relatie ontwikkelen en zo een stabiele omgeving creëren voor de eerste grote Europese fabriek voor kathodematerialen.’

Troostprijs voor België

Net als Genk droomde ook Antwerpen luidop van de batterijenfabriek. België krijgt wel een troostprijs, want Umicore heeft ook beslist om een nieuw Proces Competentie Centrum te bouwen in haar bestaande vestiging in Olen. Het centrum moet Umicores 'leiderspositie versterken in innovatieve, energie-efficiënte productieprocessen, die wereldwijd in haar hightech installaties zullen worden toegepast', staat in het persbericht. De investering zou volgens Umicore tegen eind 2019 worden opgeleverd en een twintigtal onderzoekers tewerkstellen.

Elektrische revolutie

Het Belgische Umicore investeert de laatste jaren fors omdat het absoluut de doorbraak van de elektrische wagen niet wil missen. Daardoor zit de vraag van producenten van lithium-ionbatterijen sterk in de lift. Umicore denkt dat die evolutie alleen maar extra wind in de zeilen zal krijgen. Behalve de nieuwe fabriek in Polen, plant het bedrijf ook een nieuwe fabriek in Jiangmen in China, waar het al een vestiging heeft. Voor de investeringen in de Europese en Chinese fabriek legt Umicore maar liefst 660 miljoen euro op tafel.

In de nieuwe fabrieken van Umicore zal kathodemateriaal voor herlaadbare autobatterijen worden gemaakt, maar ook voor batterijen in consumentenelektronica. Omdat het bedrijf nu al nauw samenwerkt met heel wat batterij- en autoproducenten, heeft het een voorsprong op zijn concurrenten. ‘De fabriek zal de hoogtechnologische en eigen productietechnologieën gebruiken die ontwikkeld zijn om aan de hoogste prestatie- en kwaliteitsnormen van de autosector te voldoen’, staat in het persbericht. Umicore rekent erop dat de investeringen al eind 2019 een winstbijdrage kunnen leveren. De energiedivisie, waarvan de batterijmaterialen deel uitmaken, is veruit de snelste groeipool van het bedrijf.