Foto: AP

Tesla ruziet openlijk over dodelijke crash

Tesla vecht een openlijke ruzie uit met de Amerikaanse overheidsinstantie die een dodelijk ongeval met een Tesla-wagen onderzoekt.

‘Tijdens onze gesprekken met de NTSB is het duidelijk geworden dat ze meer bezig zijn met krantenkoppen halen dan met het promoten van veiligheid.’ Zo klinken de harde woorden van de autobouwer Tesla aan het adres van de Amerikaanse National Transportation Safety Board. Dat orgaan voert een onderzoek naar een dodelijk ongeval van 23 maart. Daarbij kwam de 38-jarige Apple-ingenieur Wei Huang om het leven. De NTSB bekijkt onder meer welke rol Autopilot, de functie die semiautonoom rijden mogelijk maakt, in die crash speelde.

Dat onderzoek is intussen uitgemond in een publiek moddergevecht tussen Tesla en de NTSB. De overheidsinstantie is bijzonder misnoegd over Tesla’s communicatie over de crash. Daarin suggereerde het bedrijf dat de crash de schuld was van Huang zelf. Hij zou herhaaldelijke waarschuwingen van het Autopilot-systeem hebben genegeerd, terwijl hij zelf nog voldoende tijd zou hebben gehad om in te grijpen. Meer zelfs: volgens Tesla had de bestuurder het bedrijf al herhaaldelijk gecontacteerd met de melding dat Autopilot het op die beruchte plek liet afweten. Hij wist volgens het bedrijf dus zeer goed dat het systeem er niet goed functioneerde, en toch greep hij niet in.

Zwijgen is goud

De NTSB neemt daar bijzonder veel aanstoot aan. Het orgaan vraagt van autoconstructeurs steeds terughoudendheid in hun communicatie tijdens een lopend onderzoek. Als reactie werd Tesla uitgesloten van actieve deelname aan dat onderzoek. Maar het bedrijf zelf probeerde dat te framen alsof het er uit eigen beweging zou zijn uitgestapt.

Het geruzie kende een hoogtepunt tijdens een telefoongesprek tussen NTSB-voorzitter Robert Sumwalt en Tesla-ceo Elon Musk. Volgens Bloomberg verliep dat gesprek in een bijzonder gespannen sfeer.

Tesla reageerde op zijn uitsluiting door te dreigen met een klacht bij het Amerikaanse congres. ‘En we zullen ook een verzoek lanceren in het kader van de Freedom of Information Act om de redenering te begrijpen waarbij ze (de NTSB, red.) inzoomen op de veiligste auto’s in Amerika, terwijl ze de minst veilige negeren’, zei het aan verschillende Amerikaanse media. Het bedrijf verwijt de NTSB dat de organisatie ‘het doet lijken alsof Autopilot een veiligheidsprobleem creëert, terwijl het tegendeel waar is.’

Volgens Tesla verspreidt de NTSB ‘gedeeltelijke en incomplete stukken informatie aan de media, wat indruist tegen haar eigen richtlijnen, en tegelijk wil ze ons verhinderen om de waarheid te vertellen'.

De openlijke clash tussen Tesla en de NTSB is een vrij uitzonderlijke situatie. Meestal doen autoconstructeurs er tijdens een onderzoek het zwijgen toe. Analisten achten de demarche ook niet risicoloos. Zo vergelijkt Gartner-analist Mike Ramsey de strategie aan Bloomberg met ‘voor een stier met een rode lap gaan zwaaien'.