Foto: Getty Images

'Microplastics gevaarlijk? We weten het niet'

Er zitten microplastics in ons drinkwater, zowel in plastic als glazen flessen, maar ook in kraantjeswater. Dat blijkt uit een studie van de State University van New York. ‘Ook in België zitten er microplastics in het drinkwater, maar we weten nog niet welk effect dat heeft op ons lichaam’, zegt toxicoloog Jan Tytgat (KU Leuven).

De wetenschap heeft nog geen antwoord op de vraag of microplastics in water en voeding schadelijk zijn voor de gezondheid. ‘We moeten voorzichtig zijn’, zegt Tytgat. ‘We kennen de effecten op korte- en lange termijn nog niet.’ Het is ook mogelijk dat de gevolgen van consumptie alsnog meevallen en dat weten we door onderzoek naar weekdieren.

Weekdieren

‘De bewustwording dat er microplastics in onze voedselketen zitten, kwam door weekdieren’, aldus Tytgat. ‘Die dieren filteren het zeewater en houden zo microplastics vast. Wij Belgen eten veel mosselen, maar tot nog toe is nog niet vastgesteld dat iemand onvruchtbaar geworden is of stierf door het eten van die microplastics.’

Toch is voorzichtigheid geboden, want het is onduidelijk wat het menselijk lichaam van die plastics maakt. ‘Als je een stuk gewoon plastic opeet, dan verlaat dat het lichaam via de stoelgang. Maar wat er gebeurt als het plastic zo klein wordt dat het in ons voedsel zelf zit, weten we niet’, verduidelijkt Tytgat.

De Wereldgezondheidsorganisatie (WHO) start een onderzoek naar de potentiële gevaren van microplastics in drinkwater. Dat komt er door de studie aan de State University van New York. 'Mensen zijn natuurlijk bezorgd over hun gezondheid', zegt Bruce Gordon, coördinator van water en sanitaire voorzieningen aan het WHO.

Oplossingen

Een oplossing voor dit probleem is minder plastic gebruiken. ‘De consument zou kunnen overschakelen op glas en papier voor de verpakking’, aldus Tytgat. ‘Een tweede oplossing is het recycleren van plastic, eventueel met statiegeld. De overheid kan inzetten op campagnes. Technisch gezien kan plastic gerecycleerd worden, aangezien dat petroleumproducten zijn.'

Wat zijn microplastics?

Wanneer plastic veroudert, brokkelt het af tot microscopisch kleine stukjes. Microplastics komen uiteindelijk in het grondwater zelf terecht. De drie probleemkinderen zijn polypropeen (PP), polyetheen (PE) en polyethyleentereftalaat (PET). Deze stoffen zijn in veel producten te vinden, zoals cosmetica, autobanden en zelfs sommige kledij.

Een nieuwe plastic fles kan dus zelf geen bron zijn van microplastics. Alleen als ze niet tijdig gerecycleerd wordt, vormt de stof een probleem. 'Mensen zijn natuurlijk bezorgd over de gezondheidsrisico's', zegt Bruce Gordon, coördinator van water en sanitaire voorzieningen, aan BBC.